Che cos’è l’Edge Computing e perché è importante?

Proprio quando si pensava di aver capito la nuvola, il mondo dell’informatica è progredito ancora una volta, portandoci al limite. Edge computing si differenzia dal cloud computing in quanto è meno centralizzato e porta le risorse di calcolo più vicine al luogo in cui sono necessarie.

Una breve storia dell’informatica

Per comprendere questo concetto, può essere utile ricordare come l’informatica si è evoluta nel tempo. Con i primi personal computer, l’elaborazione avveniva nella macchina che era seduta alla scrivania, e si utilizzava un monitor e una tastiera per inserire i dati e ricevere i dati da quel centro di elaborazione.

Poi è arrivato il network computing, che ha messo la potenza di calcolo su un server a cui le stazioni satellitari, composte da monitor e tastiera, si sono collegate. Quando si utilizzava una di queste stazioni, si utilizzava ancora l’apparecchiatura alla scrivania, ma il calcolo vero e proprio avveniva sul server, che di solito si trovava nello stesso edificio.

Il cloud computing ha spostato il luogo di elaborazione fuori dall’edificio in server farm che possono essere in qualsiasi parte del pianeta. Quando si utilizzano applicazioni cloud, si utilizzano ancora apparecchiature locali, come laptop, tablet o smartphone, ma l’elaborazione vera e propria avviene lontano (nelle «nuvole»).

La prossima evoluzione, edge computing , si è evoluta perché l’elaborazione dei dati nel cloud avviene molto rapidamente, ma non abbastanza rapidamente per alcune applicazioni, a causa del tempo necessario per inviare i dati avanti e indietro tra i dispositivi locali e i server cloud. L’edge computing consiste in unità di elaborazione situate più vicino a quei dispositivi (al «bordo» delle fonti di dati) per elaborare le informazioni più rapidamente.

Ancora confuso? Continua a leggere.

Definizione di Edge Computing

Il calcolo dei bordi è l’elaborazione dei dati che avviene vicino alle fonti di dati.

Applicazioni di Edge Computing

In una sola delle sue numerose potenziali applicazioni, l’edge computing funziona in combinazione con l’Internet delle cose (IoT), che consiste in dispositivi «intelligenti» (tutto, dall’auto al frigorifero). Permette a questi dispositivi di inviare dati (come la quantità di latte che ti rimane) a un centro di elaborazione fisicamente vicino, piuttosto che a una posizione più lontana della nuvola. Questo metodo riduce la quantità di dati e la distanza da percorrere, consentendo un’elaborazione più rapida e quindi un funzionamento più efficiente del dispositivo.

L’Edge computing supporterà maggiormente l’IoT con l’evoluzione della tecnologia. Prendiamo l’esempio delle auto a guida automatica, che continueranno a diventare sempre più comuni nei prossimi anni. Per funzionare correttamente con il cloud computing, un’auto deve inviare i dati sulle condizioni attuali a un server che potrebbe essere in un altro stato, o anche in un altro paese, e attendere una risposta su come procedere. Questo processo richiede solo pochi secondi, ma, in casi che richiedono una risposta più rapida, come nel caso di un pedone che entra nel percorso dell’auto, alcuni secondi potrebbero essere troppo lunghi. Un centro dati locale può elaborare i dati e inviare una risposta molto più velocemente, consentendo all’auto di frenare in tempo per evitare il pedone.

Edge Computing e dispositivi per la casa intelligente

I gadget sempre più comuni, come i termostati intelligenti e gli altoparlanti intelligenti, utilizzano una tecnologia informatica all’avanguardia per rispondere rapidamente alle condizioni e ai comandi che cambiano. Anche le città e le case intelligenti, la messaggistica, i droni e la realtà aumentata possono beneficiare di un’elaborazione dei dati più veloce e localizzata.

Lo stesso principio funziona per qualsiasi dispositivo abilitato, con il centro di elaborazione direttamente sul dispositivo o in una posizione vicina. Potenzialmente, un dispositivo potrebbe utilizzare sia il cloud, per un’elaborazione meno sensibile al tempo, sia il bordo per esigenze più urgenti. Oppure, come nel caso dell’esempio di telecamera di sicurezza riportato di seguito, potrebbe utilizzare il bordo per raccogliere i dati da inviare successivamente al cloud, quando le esigenze di elaborazione sono ridotte.

Edge Computing in Business

Un esempio di business è un negozio al dettaglio con una collezione di telecamere di sicurezza abilitate. Utilizzando il metodo basato sul cloud, le telecamere inviano i dati a un server, anche in questo caso potenzialmente a migliaia di chilometri di distanza, che identifica il movimento e salva tali clip sul conto del negozio.

Con l’utilizzo del edge computing, l’unità di elaborazione può essere parte della telecamera stessa, ordinando quali clip devono essere salvate e quali no, e inviando solo i dati rilevanti al server. Questo processo riduce il carico sulla capacità di calcolo del negozio, consentendo un funzionamento più efficiente e proteggendo gli altri dati dell’azienda da potenziali violazioni.

Edge computing può essere utilizzato in una varietà di settori oltre a quello della vendita al dettaglio, tra cui la produzione, l’energia, i servizi pubblici, i trasporti, la difesa, la sanità e i media, solo per citarne alcuni. Immaginate il vantaggio dei sensori intelligenti collegati alle apparecchiature di utilità che utilizzano l’elaborazione rapida dei bordi per inviare un avviso alle squadre di manutenzione immediatamente dopo una tempesta dannosa.

Edge Computing e 5G Technologies

Questa nuova tecnologia ha anche un ruolo da svolgere nelle reti wireless 5G emergenti , che saranno in grado di ospitare molte volte il numero di dispositivi collegati che li utilizzano in un dato momento.

Le reti 5G saranno in grado di trasferire i dati centinaia di volte più velocemente del 4G, incorporeranno più volte il numero di stazioni di cella e ridurranno significativamente la latenza (la quantità di tempo necessaria per far viaggiare i dati). I fornitori di telecomunicazioni che utilizzano il 5G utilizzeranno i centri dati locali sulle torri 5G o nelle loro vicinanze, dando alla rete una spinta in più.

Vantaggi e svantaggi del Edge Computing

Il calcolo dei bordi offre molti vantaggi, molti dei quali sono già stati descritti: elaborazione dei dati più veloce ed efficiente, sicurezza, riduzione del drenaggio sulle reti esistenti. Un altro è che l’edge computing riduce i potenziali problemi associati alle interruzioni del servizio cloud.

Ma l’informatica di bordo comporta anche alcuni inconvenienti. Forse il più importante è che l’aumento del numero di luoghi di elaborazione dati aumenta anche il potenziale di cyberattack. Nonostante alcuni casi in cui l’edge computing può proteggere altri flussi di dati, le apparecchiature di elaborazione dati autonome o gli apparecchi che svolgono a loro volta funzioni di elaborazione possono in alternativa diventare un gateway per tali attacchi.

Un altro svantaggio è che i dispositivi che includono funzioni di elaborazione sono più costosi rispetto alle versioni precedenti e potrebbero essere necessarie apparecchiature aggiuntive per il loro funzionamento. Inoltre, può essere possibile sovraccaricare le reti di elaborazione di bordo se non si trova il giusto equilibrio tra le funzioni da eseguire localmente e quelle da eseguire nella nuvola.

Cosa c’è dopo per Edge Computing

Gli esperti considerano l’informatica di bordo come la prossima grande cosa nella tecnologia informatica, che richiederà molti anni per raggiungere il suo pieno potenziale, e che trasformerà il nostro modo di vivere su una scala paragonabile a quella di internet. Una gamma di apparecchiature rientra nell’ambito dell’informatica di bordo, tra cui le stazioni di cella 5G, l’infrastruttura del centro dati e le applicazioni per analizzare i dati più rapidamente.

Il numero di sensori associati alle smart cities, alle case e ai veicoli è destinato a crescere in modo esponenziale nei prossimi anni. Le reti wireless 5G, supportate da edge computing, saranno in grado di gestire i dati prodotti da questi dispositivi in modi che il 4G non è in grado di gestire.

Negli ultimi anni, i produttori di dispositivi IoT sono stati incolpati per aver lasciato le questioni di sicurezza al caso. Questo problema diventerà più importante man mano che questi dispositivi saranno ulteriormente integrati nel panorama informatico generale.

Dal punto di vista del consumatore, la maggior parte dei cambiamenti avverrà dietro le quinte. Ad esempio, potreste essere consapevoli che potete utilizzare dispositivi intelligenti, che la tecnologia smart city rende la vostra vita quotidiana più facile o più sicura, o che il vostro operatore mobile offre 5G; ma potreste non vedere mai l’attrezzatura che rende possibili questi servizi.

Le aziende, invece, potrebbero essere più consapevoli nell’affrontare problemi comuni o nel cercare modi per battere la concorrenza e trovare risposte con soluzioni informatiche dedicate. Aziende come Amazon, Google, Microsoft, Dell, Dell, IBM e Hewlett Packard Enterprise hanno già sviluppato prodotti di edge computing.

Nel frattempo, la nuvola non va da nessuna parte. Farà comunque parte del paesaggio di elaborazione più ampio. Ma ora condividerà parte del carico di dati con il bordo.

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